California Assembly caves to corporate polluters: Oil and Gas interests take priority over safe drinking water

Thursday, June 4, 2015

Despite  a  crippling  drought  and  a  massive  failure  by  the  State  to  protect  groundwater  from  oil  and  gas  injection  wells,  Assembly  Bill  356  (Das  Williams)  failed  to  pass  its  floor  vote  today,  garnering  only  28  votes  of  the  41  needed  to  pass  the  Assembly.  The  bill  was  granted  reconsideration  and  can  be  brought  up  again  next  year.  The  failed  vote  will  mean  that  oil  companies  can  continue  to  inject  toxic  chemicals  into  the  ground  without  monitoring  for  contamination  in  nearby  aquifers  used  for  drinking  and  irrigation.  On  Thursday,  US  EPA  released  an  assessment  that  confirms  that  fracking  and  other  oil  and  gas processes  pose  major  threats  to  drinking  water.  

“I  am  deeply  disappointed  by  the  vote  today  and  I  am  concerned  that  the  oil  and  gas  industry  is  being  allowed  to  harm  our  coast,  beaches  and  groundwater  without  any  accountability," said Assembly Member Williams. "AB  356  is  a  commonsense  measure  to  reform  California’s  Underground  Injection  Control  Program  and  protect  our  groundwater.  I  am  committed  to  continuing  the  fight  to  protect  California  and  its  groundwater  from  oil  spills  and  oil  and  gas  wastewater.”  

Assembly  Member  Williams  introduced  AB  356  after  California  regulators  revealed  that  they  improperly  permitted the  injection  of  oil  and  gas  waste  and  other  toxic  fluids  into  non-­‐exempt  aquifers,  which  contain  water  that  is  currently,  or  may  in  the  future  be  used  for  drinking  water.  Over  2,000  illegal  wells  remain  in  operation;  the  Division  of  Oil,  Gas  and  Geothermal  Regulation  (DOGGR)  has  shut  down  just  23  injection  wells  since  the  problem  was  discovered  in  2014.    AB  356  would  have  required  groundwater  monitoring  for  injection  wells  and  given  the  State  Water  Board,  the  state’s  groundwater  quality  watchdog,  input  on  decisions  regarding  which  aquifers  to  exempt  from  protection.  

Andrew  Grinberg,  oil  and  gas  program  manager  for  Clean  Water  Action  said,    “The  state  has  neglected  its  groundwater  long  enough.  AB  356  was  a  common  sense  bill  intended  to  ensure  that  our  state  complies  with  long-­‐standing  federal  laws  –  like  the  Safe  Drinking  Water  Act.  Instead  the  Assembly  decided  to  let  oil  companies  continue  to  operate  without  adequate  safeguards  for  drinking  water.”  

The  failed  vote  comes  just  one  day  after  the  California  Senate  passed  a  package  of  bills  to  address  climate  change  and  advance  clean  energy  goals.  With  the  climate  package  a  top  priority  of  Governor  Brown  and  Senate  leadership  with  broad  support,  the  oil  industry  focused  their  opposition  on  three  bills  dealing  with  protecting  groundwater  from  injection  wells.  Only  one,  SB  248  authored  by  Senator  Pavley, passed  the  Senate.  That  bill  will  now  move  to  the  Assembly.  SB  454  by  Senator  Ben  Allen  failed  with  only  

17  of  the  necessary  21  votes.  

Both  disposal  and  enhanced  oil  recovery  (EOR)  wells  are  regulated  under  the  federal  Safe  Drinking  Water  Act  (SDWA)  Underground  Injection  Control  (UIC)  Class  II  program.  DOGGR  received  primacy  to  manage  California's  implementation  of  this  program  in  1983.  Since  then,  both  state  and  federal  regulators  have  come  under  fire  for  mismanaging  this  program  and  failing  to  ensure  that  injection  projects  do  not  contaminate  drinking  water.  In  2011,  the  US  Environmental  Protection  Agency  (EPA),  issued  a  critique  of  DOGGR's  implementation  of  the  Class   II  program,  citing  numerous  shortcomings  including,  insufficient  expert  staff  for  inspections,  not  enforcing  the  federal  definition  of  drinking  water,  and  inadequate  geologic  review  during  permitting.  In  2014,  the  federal  Government  Accountability  Office  issued  a  critique  of  EPA,  for  failing  to  adequately  oversee  state  programs  to  implement  the  UIC  Class  II  program.  Poor  record  keeping,  rubber  stamping  of  permit  applications  and  understaffed  and  lax  inspection  protocols  have  contributed  to  the  inadequacies  of  California's  efforts  to  regulate  injection  wells.    On  June  3,  2015  Governor  Brown  and  DOGGR  were  named  in  a  legal  complaint  filed  by  Central  Valley  farmers  alleging  that  they  conspired  with  Kern  County  officials  and  oil  companies  to  allow  illegal  injection  into  high  quality  aquifers.  

“It’s  pretty  depressing  that  most  Members  of  the  Assembly  put  the  interests  of  Big  Oil  ahead  of  California’s  need  to  protect  its  groundwater,”  Grinberg  added.  “Today’s  vote  was  another  indication  of  just  how  powerful  corporate  polluting  interests  are  in  Sacramento.  At  least  the  Senate  took  the  reasonable  approach  and  passed  one  bill  to  address  the  state’s  failed  UIC  program.”    






Andrew Grinberg
1 415-298-8314